美火箭公司Astra:不再為NASA發射TROPICS衛星

當地時間周三,美國火箭發射公司Astra宣布,它將不再為美國宇航局(NASA)發射剩餘的TROPICS衛星,但依然將為該機構發射其他類似的科學任務。三個多月前,Astra首次發射TROPICS(降水結構和風暴強度高時間分辨觀測小衛星星座)衛星時以失敗告終,原因是在將有效載荷送入軌道之前,其火箭第二級的發動機提前關閉。

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TROPICS計劃共包括三次發射,旨在將總共六顆CubeSats衛星送入太空。這些衛星將被用來觀測風暴系統內的濕度和壓力等變量。當颶風“伊恩”在美國佛羅里達州西海岸登陸時,這種需求顯得尤其急迫。

Astra於2021年2月獲得TROPICS衛星發射合同,總價值795萬美元。

Astra利用其Rocket 3.3運載火箭進行了首次發射,這是一個被設計成重量輕、發射成本低的系統。但就在那次發射失敗導致NASA衛星丟失幾周后,Astra宣布完全改變其商業計劃。

該公司表示,將不再繼續使用Rocket 3.3發射,而是將所有發射任務都交給體型更大的Rocket 4。Astra首席執行官克里斯·肯普(Chris Kemp)透露,Rocket 4的有效載荷能力為600公斤,目前仍在開發中。

NASA在聲明中說:“在TROPICS衛星首次發射失敗后,NASA與Astra就剩餘的發射任務進行了討論。Astra隨後通知NASA,該公司打算停用Rocket 3.3,並表示其可能不會在2023年大西洋颶風季節之前恢複發射。”

其餘12家通過NASA“風險級獲得專用和共享發射任務(VADR)”項目提供發射服務的公司,將能夠競爭TROPICS衛星發射合同。這些公司包括ABL Space Systems、Rocket Lab、Relativity、Firefly以及維珍軌道公司等。

Astra還解釋了TROPICS衛星首次發射失敗的原因,稱火箭第二級的發動機提前關閉是由於“燃料消耗率高於正常水平”所致。該公司補充說,工程師們將進行額外的測試,以核實發生異常的根本原因,但他們已經將問題縮小到了第二級發動機的問題。

Astra股價在過去六個月里大幅下跌。今年5月初,該公司股票的交易價格超過3.25美元,如今每股為0.68美元。在與特殊目的收購公司Holicity合併后,Astra股票於去年6月開始在公開市場交易。