美國法院允許德克薩斯州對社交媒體內容控制的限制生效

在美國上訴法院於當地時間5月11日作出裁決后,有爭議的德克薩斯州社交媒體法HB 20將生效。科技行業貿易團體NetChoice和計算機與通信行業協會(CCIA)去年成功地在法庭上阻止了HB20,但第五巡迴上訴法院已經撤銷了這一勝利,該法院已於日前在NetChoice和CCIA訴Paxton案中批准了德克薩斯州總檢察長Ken Paxton的中止請求。

美國法院允許德克薩斯州對社交媒體內容控制的限制生效

去年,NetChoice和CCIA成功地阻止了佛羅里達州的一項類似法律。

HB20允許Paxton辦公室或德克薩斯州居民起訴那些基於用戶或其他人的觀點及其他違法行為進行調節的社交網絡–這些語言可能會使基本的調節決定具有法律風險。

該裁決則是在一次令人困惑的聽證會之後作出的,在那次聽證會上,一位第五巡迴法院的法官稱像Twitter這樣的網絡服務“不是網站”並將其跟Verizon這樣的電話公司相提並論,後者受FCC制定的特定的普通運營商規則的約束。NetChoice和CCIA可以選擇進行緊急上訴,但如果沒有最高法院等更高層次的快速干預,這意味着該法律現在已經生效。

NetChoice副總裁兼總法律顧問Carl Szabo指出:“在一個不尋常的和不幸的舉動中,一個分裂的2-1第五巡迴法庭小組取消了禁令,沒有對案情作出裁決,也沒有發布解釋該命令的意見。由於HB 20法案在憲法上是徹頭徹尾的腐朽,所以我們正在權衡我們的選擇,並計劃立即對該命令提出上訴。”

HB 20法案涵蓋了月度活躍用戶超5000萬且主要依靠用戶生成的內容的網絡服務。這包括像Facebook這樣的巨型網絡,但也包括許多小型網站和應用。另外,它還專門對電子郵件供應商適用規則。這是一個史無前例的決定,這讓州政府控制公司如何調節網站。另外,它還跟另一個巡迴法院阻止佛羅里達州類似法律的決定相衝突,這有可能為最高法院關於審核的鬥爭埋下伏筆–一些大法官似乎很想接手。

但目前還不清楚這一決定對德克薩斯州居民或互聯網上的其他人有什麼實際意義。該規則適用於法律生效后做出的決定,因此受害的用戶無法就過去跟服務的衝突提出起訴。Google沒有立即回應關於它是否會改變其政策的問題。Twitter和Facebook所有者Meta則都拒絕就此事發表評論。

根據聽證會的情況,該決定似乎取決於法官對大型社交網絡構成公共廣場或類似於電話網絡的公用事業的主張的同情–運營商需要中立地對待內容。根據奧巴馬政府的網絡中立性規則,像Comcast這樣的互聯網服務供應商被定義為普通運營商,但這些規則在前總統唐納德·特朗普的領導下很快被廢除,而像Facebook和Twitter這樣的網絡平台從來都不屬於這一定義範圍。

HB 20的批評者指責它侵犯了私營公司的第一修正案權利。“德克薩斯州的法律違反了第一修正案,因為它迫使社交媒體公司發表他們不想發表的言論。更糟糕的是,德克薩斯州在本案中提出的第一修正案理論將賦予政府廣泛的權力來審查和扭曲公共言論,”騎士第一修正案研究所(Knight First Amendment Institute)的高級律師Scott Wilkens在判決后的一份聲明中說道。

該機構在一份反對該法律的簡報中指出,HB20可能會禁止網站(不僅是Twitter和Facebook顯然還有Yelp、Reddit、Tinder和許多其他網站)執行社區標準,其中包括禁止仇恨言論。這些規則不僅適用于禁止用戶或刪除內容,還適用於“歧視”內容,騎士研究所認為這可能包括添加事實核查說明或任何其他標籤。而不管是哪種方式,它都可能在整個互聯網上產生連鎖反應–即使它後來被廢除。