銀河系的非近距離接觸

在NASA/ESA哈勃太空望遠鏡拍攝的這張圖片中,雙子星系NGC 4496A和NGC 4496B佔據了整個畫面。這兩個星系都位於處女座(Virgo),儘管它們在這張圖片中是並排出現的,但實際上它們跟地球和彼此之間的距離卻大不相同。

銀河系的非近距離接觸

NGC 4496A距離地球4700萬光年,而NGC 4496B則在2.12億光年之外。這兩個星系之間的巨大距離意味着這兩個星系不能相互作用,它們只是由於偶然的排列而出現重疊。

像這樣偶然的星系排列為天文學家提供了深入研究這些星系中塵埃分佈的機會。銀河系的塵埃增加了天文圖像的美感–在這張圖像中,它可以被看作是貫穿NGC 4496A和NGC 4496B的黑暗卷鬚–但它也使天文學家的觀測變得複雜。灰塵會吸收星光,使恆星看起來更暗並使它們的光線轉向更長的波長,這個過程被天文學家稱為“紅化”。通過仔細測量來自背景星系的星光是如何被中間星系的塵埃影響的,天文學家可以繪製出塵埃在前景星系的旋臂中的位置。由此產生的“塵埃圖”則幫助天文學家校準從宇宙學距離到填充星系的恆星類型的所有測量。