蘋果與台積電親密的合作共生關係 同時也是一把雙刃劍

The Information 的一份報告稱:蘋果與台積電達成的親密合作與共生關係不僅對彼此有利,同時也讓雙方有些難解難分。據悉,作為蘋果的長期芯片合作夥伴,台積電負責這家庫比蒂諾科技巨頭自行設計的、面向 iPhone 和 Apple Silicon Mac 的芯片代工業務。對於蘋果來說,密切合作讓該公司獲得了包括能效在內的諸多改進和收益。

蘋果與台積電親密的合作共生關係 同時也是一把雙刃劍

The Information 指出,長達十年的合作夥伴關係,已經讓兩家公司產生了慣性依賴。乃至雙方的企業文化,也在一定程度上有所趨同。

據分析師與前員工所述,截至目前,蘋果仍是台積電的最大客戶,占該芯片代工廠 2020 年 480.8 億美元總營收的四分之一。

在全球半導體危機期間,這種合作夥伴關係能夠協助蘋果渡過難關(至少在新工藝的優先級上)。

蘋果 CEO 蒂姆·庫克在秋季電話財報會議上披露,芯片短缺導致當季營收因產品短缺而減少約 60 億美元,且假日季的銷售狀況也會變得更糟(主要是舊芯片的供應不暢)。

報告補充道,台積電為蘋果生產的較新芯片,並未受到嚴重的影響。Needham & Co 分析師 Charles Shi 聲稱,隨着台積電產能的爬升,蘋果將在 2021 餘下來的時間內得到充分的供應保障。

前台積電工程師亦表示,蘋果在芯片研發設計等方面也獲得了諸多優惠待遇,比如該公司向蘋果方面派遣了至少百名工程師,以幫助其完善定製芯片的物理設計。

與此同時,蘋果也可通過提出相關要求(比如功耗能效表現),來推動台積電在某些領域的技術研發改進。

Bain and Co 合伙人 Velu Sinha 表示:“通常情況下,芯片設計人員會受到現有製造工藝的限制。但通過更早地與台積電展開密切合作,雙方就可根據芯片設計、來有針對性地優化製造工藝”。

這種合作關係還延伸到了台積電能夠努力完善其工藝,在一年的時間裡精細打磨製造的可靠性。且蘋果設計問題的優先級,也明顯高於其它客戶。

甚至在與蘋果組裝合作夥伴(比如富士康)開展測試時,台積電工程師也可以被派往工廠尋求進一步幫助,這對台積電來說是一種非常罕見的安排。

據說兩家公司還下達了高度保密的要求,台積電員工不得在未經授權的情況下攜帶智能手機上班。

泄密者會被解僱,電子郵件被加密並受到嚴格監控,且保密條款限定了台積電工程師和相關員工在園區內工作。

當然,台積電如此高的熱情,也不僅僅是避免蘋果轉投其它芯片製造商。即使三星電子有望與台積電一戰,但受智能機領域的直接競爭、以及早前法律糾紛的影響,蘋果也在儘力避免成為前者的客戶。

有趣的是,向外更加敞開代工服務的芯片巨頭英特爾,曾表示非常希望蘋果能夠選擇該公司。不過由於擔心英特爾會在供應短缺期間優先保障自身利益,蘋果方面也不會輕舉妄動。

最後,蘋果與台積電的合作也絕非固若金湯。比如有消息人士稱,台積電在有助於 iPhone 等產品使用更節能芯片設計的 3nm 工藝的完善上遇到了困難。

若難以跨過這個障礙,蘋果或連續三年困在 5nm 級別的製程,進而拖累功耗與性能效率的改進(甚至影響未來 iPhone 的發布)—— 這對堅持領先的該公司來說也是頭一回。