古代鴕鳥蛋殼揭示了數千年前極端氣候變化的新證據

來自一個古老蛋殼證據揭示了關於人類早期祖先所面臨的極端氣候變化的重要新信息。該研究顯示,南非內陸的部分地區今天是乾旱和人口稀少的,但在25萬至35萬年前,在人類進化的一個關鍵時期,這些地區曾經是濕地和草地。

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來自埃克塞特大學的Philip Kiberd和Alex Pryor博士研究了在北開普省上卡魯地區的Bundu Farm中石器時代早期遺址發掘的鴕鳥蛋殼碎片的同位素和氨基酸。這是南部非洲極少數可追溯至25萬至35萬年的考古遺址之一,這個時期與具有智人遺傳特徵的社區最早出現有關。

這項新的研究支持來自動物骨骼化石的其他證據,即該地區過去生活的角馬、斑馬、小羚羊、河馬、狒狒和已滅絕的大型牛羚和非洲野驢物種之間,並與其他食肉動物、鬣狗和獅子一起出現。

在這段氣候和環境平等的時期之後,蛋殼的證據–以及之前在該遺址的發現表明在20萬年前較冷和較濕的氣候讓位於日益乾旱的氣候。乾濕氣候的變化過程被認為是推動物種更替和進化的過程,包括智人。

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發表在《南非考古公報》上的這項研究表明,從鴕鳥蛋殼中提取同位素數據是一個可行的選擇,鴕鳥蛋殼在南部非洲的考古遺址中很常見,對於年齡超過20萬年的露天遺址來說是一個可行的選擇。考古學家將蛋殼的一小部分磨成粉末,這樣能夠分析和確定蛋殼的日期,反過來又能確定過去的氣候和環境。

使用蛋殼來研究過去的氣候是可能的,因為鴕鳥吃它們環境中最新鮮的灌木和草的葉子,這意味着蛋殼的組成反映了它們的飲食。由於蛋是在繁殖季節的一個很短的時間內產下的,在鴕鳥蛋殼中發現的信息提供了一個精確時期的普遍環境和氣候圖。

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發現蛋殼化石的Bundu農場是一個偏遠的農場,它在距離最近的小城鎮50公里,位於乾燥的半沙漠環境中養着一小群羊。該遺址於20世紀90年代末首次發掘,其材料存放在金伯利的McGregor博物館(MMK)。這項研究有助於填補我們對南非這一地區的知識空白。

領導這項研究的Philip Kiberd說。”南非的這一地區現在非常乾旱,但在幾千年前,這裡可能是伊甸園般的景觀,有湖泊和河流,有豐富的動植物物種。我們對鴕鳥蛋殼的分析有助於我們更好地了解我們的祖先在其中進化的環境,並為解釋過去人們的行為和適應性以及這如何最終導致我們物種的進化提供了一個重要的背景”。