谷歌的元宇宙野心有多大?開發創新視頻通信技術、布局Crypto支付領域……

原標題:《谷歌的元宇宙野心》

元宇宙在2021年得到許多人的關注,有些人認為元宇宙會帶來下一個科技革命。大公司例如國際知名社交巨頭Meta將元宇宙視為公司的下一個增長點,設計芯片巨頭英偉達則是希望成為元宇宙技術的基礎設施提供者,國內公司也在元宇宙領域裡有不同程度的布局,如三大電信運營商都希望能夠在通訊領域為元宇宙提供基礎設施。今天,就讓我們來看一下谷歌在元宇宙領域的布局。

設立秘密項目研發虛擬現實設備

2022年1月20日,國外知名科技媒體《The Verge》刊登了一篇名為《GOOGLE IS BUILDING AN AR HEADSET》的文章,報道谷歌近期開始了一個名為Iris的神秘項目。根據《The Verge》的描述,此項目很可能是開發一款AR頭盔。

谷歌的元宇宙野心有多大?開發創新視頻通信技術、布局Crypto支付領域......

《GOOGLE IS BUILDING AN AR HEADSET》文章

來源:The Verge網站

此項目極其隱秘,其研發大樓並不是所有谷歌員工都可以進入,而是需要特殊的驗證。《The Verge》發現Iris項目的參與人員都必須和公司簽署保密協議(NDA,Non-disclosure agreement)。傳聞Iris項目人數超過300人,且技術大牛雲集。根據內部人士的透露,此團隊將在近期計劃擴招數百人。

如果是真的,那麼這將是谷歌在硬件研發上, 尤其是增強虛擬現實產品上,屢戰屢敗后的再一次大膽嘗試(此前推出過AR眼鏡但慘遭滑鐵盧)。

根據谷歌內部人士匿名向《The Verge》透露,這款AR頭盔將使用外向攝像頭將計算機圖形與現實世界的視頻融合在一起,其效果將比Snap和Magic Leap等現有的AR硬件產品的效果更加真實。這款產品的外觀和滑雪護目鏡類似,內置電池裝置,並不需要笨拙的外部電源鏈接。這款產品將使用谷歌處理器,可以在Android上運行。

對於操作系統,另一個科技媒體《Google9TO5》透露,谷歌正在研發一個新的操作系統Augmented Reality OS,用於未來可能研發的增強現實頭盔產品。如今谷歌的Android系統在智能手機領域佔有一席之地,那麼未來很可能谷歌也會在增強現實操作系統領域中再佔據一片天地。

《The Verge》的文章中表示,谷歌計劃使用其數據中心遠程渲染圖像,並通過網絡連接,將它們傳輸到用戶的頭顯中。對於發布時間,《The Verge》預測該設備有望於2024年正式與用戶見面。

Iris 項目會歸在Google Labs旗下。成立於2006年的Google Labs,過去曾推出了不少目前被人廣泛使用的服務,當中包括:Google Maps、Gmail、Google Trends、Google Docs等。不過,在2011年時,Google Labs就宣布結束營運,被以專註在更具潛力的發展項目Google X取代。

Iris項目由Clay Bavor(2015年開始在谷歌負責VR相關項目)負責。他目前直接向谷歌的CEO Sundar Pichai進行彙報。此外,他也是谷歌的超高分辨率全息視頻聊天技術Project Starline的負責人。

除了Clay Bavor之外,Iris項目也有許多的行業大牛加入,例如擔任高級總監的Shahram Izadi。他此前聯合創立的PerspectiveIO已經被谷歌收購,而此公司曾參與微軟的VR/AR設備Hololens的開發過程。除此之外,此前從Meta Oculus離職的操作系統總經理Mark Lucovsky也已經加入谷歌Iris項目。曾管理谷歌ARcore軟件工具包的Eddie Chuang、曾經為谷歌Lens負責產品研發的Scott Huffman以及Google Assistant創始人和副總裁Kurt Akeley目前也都在為Iris項目服務。

可以說Iris項目聚集了許多的業內大佬,谷歌正在大資金投入Iris項目里,希望能夠在元宇宙顯示設備佔據一席之地。

Iris 項目標誌着谷歌回歸硬件類別。谷歌曾於 2012 年發布穀歌眼鏡,當時吸引了許多的目光。在2012年,微軟還沒有推出Hololens, 而Oculus還是個和Meta毫無關聯剛剛創辦在南加州的初創公司。然而市場的冷淡只能讓谷歌靜悄悄的推出該市場。此後,谷歌選擇專註於諸如視覺搜索引擎和谷歌地圖中的 AR 方向等軟件功能努力。而Iris 項目的傳出則意味着谷歌希望能夠繼續在硬件領域發力。

谷歌開發創新視頻通信技術

Project Starline 是谷歌開發的一種實驗性視頻通信方法,它允許用戶查看正在與之通信的人的 3D 模型。谷歌在其 2021 年的 I/O 開發者大會上宣布了該產品,稱它將允許用戶通過利用機器學習、空間音頻、計算機視覺和實時壓縮來自然地交談、手勢和眼神交流。用戶無需佩戴典型的虛擬現實護目鏡即可獲得 3D 效果。目標是讓用戶感覺好像他們與其他用戶在同一個房間。因此當時Project Starline也被貼上了谷歌元宇宙第一步棋的標籤。有人體驗了Starline之後表示這是有史以來最令人印象深刻的技術演示之一。

此技術也將被谷歌利用在遠程會議領域。谷歌表示,與使用傳統視頻會議相比,使用Starline會讓人們的注意力提高大約15%。當被問及對話過的內容時,測試者的記憶力提升了30%。

Starline項目最近聘請了此前阿里巴巴曾投資的美國VR/AR設備製造商Magic Leap的首席技術官Paul Greco加入團隊。除了Paul Greco之外,另外幾位Magic Leap 元老創始人Rony Abovitz、首席專利官David LundmARk和COO Henk Viestra也都加入了谷歌的項目。

隨着疫情的爆發,全球對於虛擬會議、辦公的需求暴增。而提供基礎技術的Starline已經成了谷歌的一步重要戰略。

布局Crypto支付領域

在谷歌放棄進軍銀行業之後,谷歌雇傭了前PayPal(國際支付寶公司)高管Arnold Goldberg來領導其支付部門,幫助改進Google Pay並計劃擴展到加密支付領域。谷歌商務總裁 Bill Ready 表示,加密是谷歌非常關注的方向,隨着用戶需求和商家需求的發展,我們將隨之發展。此舉也是與金融服務(包括Crypto)合作的更廣泛戰略的一部分。元宇宙是個虛擬世界,也必然會牽涉到支付領域。谷歌布局Crypto支付領域也為日後進軍元宇宙打下基礎。

Google Pay是由Google開發的一種在線支付系統,用於在移動設備(包括Android手機,平板電腦和手錶)上進行應用內購買。

2021年4月,Google Pay宣布與全球Crypto交易所Gemini建立新的合作夥伴關係。該更新允許雙子座用戶通過Google Pay在借記卡或信用卡上使用法定貨幣購買比特幣。谷歌2020年6月與Coinbase合作,允許交易所客戶使用他們的Coinbase卡通過Google Pay支付商品和服務。用戶還可以在購物時獲得高達4%的折扣優惠。2020年10月,Crypto交易所Bakkt和谷歌之間的合作夥伴關係允許交易所客戶通過他們的Google Pay錢包使用某些Crypto購買商品和服務。

谷歌實際上在2021年11月曾放棄了一項名為Plex的服務計劃,該服務允許用戶創建支票和儲蓄賬戶。

在全球諸多互聯網巨頭投身元宇宙建設之時,谷歌也正在成立一個全新的部門以跟緊元宇宙時代發展的浪潮。彭博社報道稱谷歌正在組建一個致力於元宇宙和相關技術的團隊。谷歌公司工程副總裁Shivakumar Venkataraman現在管理着一個專註於元宇宙和其他下一代分佈式計算和數據存儲技術的部門。Shivakumar Venkataraman曾在谷歌核心業務,搜索廣告業務負責了10年以上的經歷。Shivakumar Venkataraman的部門將開展各種虛擬和增強現實業務。

谷歌旗下的谷歌雲已經向從事元宇宙技術的公司提供了一些雲服務。2020年1月初,谷歌雲曾與63 Moons Technologies子公司CryptoWire 合作開發區塊鏈、加密生態系統。

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